所沢航空記念公園で熱気球に乗ってみた

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「3度目の正直」の諺もアテにならず、4回目の挑戦をしに定期的におこなわれている熱気球体験をしにに所沢へ行って来ました。当日の早朝に窓を開け、風が殆ど吹いていないのを確認して、再挑戦するのを決断。

熱気球は風の影響を大きく受けるので、早朝もしくは夕方にしか上げず、この体験搭乗も整理券配布が朝6時50分からと朝が早いイベントです。いつもの通りに寝ている子供を寝たままクルマ後部座席に放り込み、朝5時に自宅を出発しました。

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所沢航空発祥記念館となりの駐車場にクルマを入れました。駐車したのは午前6時30分前だったはずです。天候で挫折するも、過去に3度も来ているので熱気球を上げている場所もよく分かっています。

木立の向こうに熱気球を膨らましているのが見え、その傍には長蛇の列が見えた瞬間、「走って、列に並んでこい!」と子供に命令。写真一番右がうちの子供です。

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ホームページ上では定員100名とありましたが、ざっと数えても100人オーバー。熱気球で国内初飛行の話しを読んだばかりなのでヤル気満々、諦めずに粘ることにしました。後で聞いたはなしですが6時前に既に20組は並んでいたとか・・。

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行列で並んでいると、 気球の球皮にゴーゴーと熱風を送り込んで膨らませている作業が見えていました。 

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ギャラリーの様子です。何度も来られている方なのか簡易型椅子持参、なかには椅子とテーブルセットで並んでいる家族もいました。徒歩数分のところに自動販売機とトイレはあるので、子連れでも1時間はなんとかなりそうです。

所沢は南風1.1m/s。以前にどこかで3m/sあたりが係留フライトができるか、どうかの境目と聞いた事があり、このぶんであれば大丈夫そうだと一安心。

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バーナーでドンドン熱風を送り込み、気球が更に膨らんできました。熱気球から出ているロープは、気球が飛んでいってしまわないようにと、4方に自動車を重しとして使用しているようです。近くの樹木に結ばずに自動車に結んでいるのは、風向により重しのクルマの位置を移動させる必要だからだとか。

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どんどん気球が起き上がってきています。前にロープが張られており、このロープに触れたり、ロープを越えて中に入ろうとしると容赦ない注意が飛んで来ます。子供は何気にロープで遊びたがり、うちの子供も注意を受けていました。

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完全に立ち上がりました! この熱気球を膨らませる作業は子供達にも面白く見えるらしく、うちの注意散漫な子供も釘付けで見ていた程。

熱気球は実物を近くで見ると横幅で10m以上、縦幅は20mはありそうです。建物だと5階建てのビル程はあるでしょうか? かなり大きいです。気球に書かれている登録番号はJA-A1234。

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まずは係員達による試し浮揚。地上の人の大きさから判断して10mぐらいでしょうか? 熱気球は固定翼や回転翼等と違い「飛ぶ」でなく「浮かぶ」ので、とくに優雅に感じられます。

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浮かぶ力が相当強いようで、新しい乗客が乗り込んでから、すでに体験した乗客を降ろすスタイルでした。地上に接地している間は、緑の服を着たスタッフが2名重しとしてつかまっていて、飛び上がらないように押さえ込む程浮力があるようです。

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前客が浮かんでいるのを見ていると、1グループ5-8名ぐらいを1度に乗せていて、1回のフライトは離陸から着陸までの計測で4-5分程。

途中で係員が「本日は200人で打ち切りしました、子供のみの飛行、妊婦の飛行は不可。天候により中止もないこともないが、頑張って全員に飛んで頂けるようガンバっている」とマイクで説明がありました。

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やっと芝生エリアまで到達。ここまで並び始めてから1時間程。ちなみに自分達の整理番号は120番台でした。HONDA主催のバルーンイベントや羽生、東京湾岸での体験搭乗イベント宣伝も出ていました。

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この青いテントで体験搭乗の支払いをします。大人2,000円、子供1,000円(幼児は無料)です。

親子参加が殆どに見えたので平均1,500円x200人=30万円と算盤を弾きましたが、前回と前々回は天候不良で開催できずだったので、なかなか難しいところのように見えます。燃料のLPガスも体験搭乗会のように上下運動を繰り返すのは結構使用しそうです。

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この日も大雨こそ降らなかったですが、途中で小雨がパラつくなど、途中で体験搭乗中止になるのではないかとハラハラしていました。8時で西北西の風1.1m/s。芝生の白いシートが想定着陸地のよでしたが、こんな微風でも此処に着陸したのは皆無だったように見えました。

曇り勝ちの風の起きにくい絶好の天気でしたが、たまに晴れ間が覗くと遮るもののない灼熱地獄。雨を受けた芝生の傍というのもあり、高温多湿と修行のような行列でじっと堪えて順番を待ち続けます。

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自分達の直前の人達が上空に上がると、遂に自分達の順番がまわってきました。所沢公園に到着してから約2時間待ち+前3回の無駄足が報われる時が来たようです。

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搭乗エリアに入って良い合図を受けると、子供たちが待っていましたとばかりに早足で熱気球に駆け寄って行きます。

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軽い子供達が降りてきてゴンドラ内に出来たスペースに次の乗客が入り、数人降りる→補充するように乗り込むの繰り返し。浮き上がらないようにと左右からスタッフが体重をかけています。

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乗り込んで見ました。固定/回転/滑空機に継いで熱気球の「免許/技能証明」も取得したいと過去に考えた事はあったものの、本物の気球に実際に乗るには初めてです!

球皮を内側から眺めると、佐賀のバルーン博物館でシミュレーション体験したとおりにバーナー下に、火力調整するレバーが見えました。体験搭乗会で操縦しているパイロットは、この5分程の短いフライトを「タッチ&ゴー」のような内容でログブックに記入するのか等考えてしまいました。

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浮かび上がりました! 20m程でしょうか? クルマがオモチャのようです。子供が喜んで、地上の人達に手を振っていました。子供の後ろに立っている自分の頭上にはバーナーがあり、コーと音がすると熱波を受けたような暑さが背後から襲ってきました。

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富士山が見えるぞと聞こえ、西側を見ると白いタワー横に富士山の勇姿が。富士山を愛している息子が大喜びで、上空から「富士さーん、富士さーん」と声をかけ続けていました。

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一番浮上した状態で真下を写してみました。20m程でもかなり高さを感じます。

4回目の挑戦にして熱気球にやっと搭乗することができました。2時間待ちで5分だけの体験でしたが、親子ともなかなか楽しめ良かったです。子供も学校の宿題・週末日記に、この体験搭乗の事を書き、富士山が見えて嬉しかったのと、気球の火が暑かったと感想をハイライトしていて熱気球に乗るには気に入ったようでした。

昨年の話しですが、母親の誕生日祝いに信州での熱気球フライト(係留でなく)を贈ろうとしました。妻から「当日まで決行できるか分からないにはどうかと・・」と物言いが入ったので辞めて、他の事にしたのでした。

今回の体験搭乗を経験して、早朝の朝焼けを受ける日本アルプスを熱気球で上空から眺めるフリーフライトに俄然興味がまた湧いてきたので、理由を見つけて再挑戦したいと考え始めています。係留しないで、風に乗って飛ぶのはどんなモノか興味津々です。